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[[Ficheiro:Obvious water pollution.jpeg|thumb|left|As águas cheias de detritos da [[Baía de Minamata]], Japão.]]
 
Não existe ainda um diagnóstico acurado ou completo do problema, mas seus efeitos têm sido auto-evidentes, indicando sua amplitude e gravidade. A cada ano, os mares recebem uma quantidade enorme, mas indeterminada, de lixo e detritos diversos - alguns estudos sugerem que possam ser até 7 bilhões de toneladas anuais, embora seja uma estimativa extrema.<ref name="Cheshire"/> A maior parte, talvez 70%, vai para o fundo,<ref name="Macfadyen"/> mas o restante flutua sobre as águas, e atualmente boia uma média de 13 mil objetos ou fragmentos plásticos por quilômetro quadrado de superfície, mas com ampla variação regional.<ref name="Jeftic"/> Em certas áreas, chamadas zonas de convergência ou "giros", sob a influência das correntes marinhas, se formam verdadeiros campos de detritos flutuantes compactamente reunidos e com centenas de quilômetros de extensão, como grandes lixeiras a céu aberto.<ref name="Jeftic"/> Nos locais mais poluídos, como o [[Giro do Pacífico Norte]], pode chegar a haver um milhão de fragmentos e objetos flutuantes por km² de oceano.<ref name="Greenpeace"/>
 
No fundo a situação é também dramática: em algumas regiões, como a [[Indonésia]], há mais de 690 mil detritos por quilômetro quadrado de leito marinho. Muito desse lixo todo jogado no oceano acaba voltando à terra, e polui as praias de todo o mundo, afetando os ecossistemas costeiros e animais terrestres. Nos locais mais intensamente poluídos, como as costas da [[Sicília]], já foram registrados 231 itens a cada metro quadrado de praia.<ref name="Greenpeace"/> Cerca de 70% dos detritos que permanecem próximos de regiões costeiras urbanizadas têm origem em terra, o restante foi despejado diretamente no mar. Em áreas distantes da civilização, a maior proporção de detritos deriva de atividades pesqueiras e navais.<ref name="Sheavly">Sheavly Consultants for The Marine Debris Program. [http://marinedebris.noaa.gov/marinedebris101/documents/101BoatGuide.pdf ''Boater's Guidebook to Marine Debris and Conservation'']. National Oceanic and Atmospheric Administrations</ref><ref name="Macfadyen"/>