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O Alto Comando Naval (Oberkommando der Marine, ou OKM), comandado pelo almirante [[Erich Raeder]], tinha a intenção de continuar com a tática de usar navios pesados, como [[couraçado]]s, contra embarcações mercantes aliadas no [[Oceano Atlântico]]. Os dois navios da Classe ''Scharnhorst'' estavam na época baseados em [[Brest (França)|Brest]], [[França]], tendo recentemente completado a Operação Berlim. O [[Tirpitz (couraçado)|''Tirpitz'']], navio irmão do ''Bismarck'', estava quase pronto. Ambos deveriam se encontrar com os dois navios da Classe ''Scharnhorst'' no Atlântico para uma operação prevista para 25 de abril de 1941, quando o período de lua nova deixaria as condições mais favoráveis.<ref>{{harvnb|Garzke & Dulin|1985|pp=210–211}}</ref>
 
Os trabalhos no ''Tirpitz'' atrasaram e ele ficou pronto em fevereiro; o navio ficaria apto para combate apenas no ano seguinte. Para complicar a situação, o ''[[Couraçado Gneisenau (couraçado)|Gneisenau]]'' foi torpedeado em Brest enquanto estava na doca seca e o ''[[Couraçado Scharnhorst (couraçado)|Scharnhorst]]'' precisava de uma revisão em suas caldeiras; durante a revisão, os trabalhadores descobriram que as caldeiras estavam em pior estado que o imaginado e o navio também não estaria disponível para a operação.<ref name=garzke211 >{{harvnb|Garzke & Dulin|1985|p=211}}</ref> Ataques britânicos em depósitos de suprimentos de Kiel atrasaram os reparos do ''Admiral Scheer'' e ''[[Cruzador AlmiranteAdmiral Hipper (cruzador)|Admiral Hipper]]'', e eles ficariam prontos para combate apenas em agosto.<ref>{{harvnb|Bercuson & Herwig|2003|p=43}}</ref> O almirante [[Günther Lütjens]], oficial escolhido para liderar a operação, queria adiar as ações até que o ''Scharnhorst'' ou o ''Tirpitz'' estivessem disponíveis,<ref>{{harvnb|Bercuson & Herwig|2003|pp=44–45}}</ref> porém a OKM decidiu seguir em frente com uma força formada apenas pelo ''Bismarck'' e o [[cruzador pesado]] ''[[Prinz Eugen]]''.<ref name=garzke211 />
 
===Operação Rheinübung===