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Citopatologia é o estudo das células e suas alterações morfológicas em casos patológicos.

O exame citopatológico, inclusive o chamado "preventivo ginecológico", envolve uma avaliação morfológica celular determinante para a detecção por exemplo de uma pré-malignidade ou malignidade, o que quando associado a um quadro clínico específico, permite ao médico direcionar o paciente para um tratamento clínico ou cirúrgico.

O exame de colpocitologia oncótica ou preventivo do câncer do colo do útero é um dos exames citopatologicos mais realizados mundialmente, sendo também chamado de "Exame de Papanicolaou", por conta da técnica de coloração utilizada para analisar as células ter sido criada por um médico de origem grega chamado George Papanicolaou.

A citopatologia pode ser exercida por citotécnicos, biólogos, biomédicos ou farmacêuticos com finalidade de rastreamento e por médicos, veterinários e cirurgiões-dentistas com finalidade diagnóstica, com especialização comprovada em Citopatologia, Citologia Clínica ou Citologia Oncótica numa entidade reconhecida nacionalmente, podendo assumir responsabilidade pelos laboratórios, seus laudos e pareceres, desde que cada um dentro dos seus limites profissionais.

A Citopatologia é pois,uma área de atuação da Patologia, que estuda e pode diagnosticar doenças a partir de observação ao microscópio de amostras obtidas por esfregaços, aspirações, raspados, centrifugação de líquidos e outros métodos. Sendo assim, exige-se conhecimentos em áreas afins como clínica, cirurgia, oncologia, patologia, imunologia, hematologia, fisiologia, bioquímica, biologia molecular, farmacologia, microbiologia, etc. Este procedimento pode detectar alterações da morfologia celular para o diagnóstico (definitivo ou presuntivo) ou prevenção de doenças a partir do estudo ao microscópico. É um método rápido, de baixo custo operacional e, se realizado com técnicas adequadas e por profissional devidamente treinado, é de grande confiabilidade. As células da maioria dos cânceres iniciais sofrem esfoliação e podem ser identificadas sob o microscópio, depois de submetidas a uma preparação adequada. O exemplo mais conhecido deste tipo de exame é o exame de Papanicolaou ou preventivo do câncer de colo uterino, ou colpocitológico. Este exame é colhido pelo ginecologista e enviado ao laboratório para que se possa analisar as células e, se for o caso, fazer o diagnóstico precoce do câncer ginecológico ou de suas lesões precursoras, possibilitando desta forma, o tratamento mais adequado das pacientes acometidas por esta doença.

O exame de colpocitologia oncótica estuda as células da cérvix uterina, compreendendo amostragens dos epitélios escamoso e glandular para detecção das lesões neoplásicas ou pré-neoplásicas. Porém, o exame de colpocitologia detecta também lesões inflamatórias e agentes infecciosos como fungos (candida albicans), vaginose bacteriana (Gardnerella), protozoários (Trichomonas vaginalis) e efeito citopático viral (Herpes genital e hpv).

As lesões pré-cancerosas de colo de útero devem ser denominadas de acordo com o sistema Bethesda, não se utilizando mais a antiga classificação de Papanicolaou.

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